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15 noviembre, 2019

UNA APP PARA CONVERTIRSE EN ESTRELLA DE LA NBA

Análisis y Tecnología Deportiva
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Aquella tarde en que David Lee practicaba sus tiros a canasta con su mujer e hija observándole, falló todos los lanzamientos. Herido en su amor propio, se grabó en vídeo para demostrarles que a solas no era tan malo. Pero al visualizar la grabación, este ingeniero informático comenzó a preguntarse además si podría analizar el juego grabado mediante inteligencia artificial, y determinar por qué unas veces acertaba, y otras fallaba. Así es como comenzó la creación de HomeCourt, una app tan eficiente que la NBA ha decidido emplearla en la prospección de sus futuros profesionales.

 

Su uso es extremadamente sencillo. Basta un iPhone o un iPad con la cámara de vídeo encendida, y situado en la línea de medio campo. Puede emplearse un trípode o un palo de selfie para sujetarlo, pero también una simple botella de agua. Lo importante es que el jugador se grabe practicando los tiros libres a canasta, porque a partir de esas imágenes la aplicación elabora una estadística personal, basada en métricas de análisis de su juego. Primero determina el tipo de tiro que se ha realizado, y luego mide cuatro variables sobre el mismo: tiempo de conservación, ángulo de tiro, velocidad del jugador y ángulo de flexión de sus piernas.

 

Así proporciona sus datos HomeCourt

 

La elección de estas variables no es casual. Cuanto más rápido tire a canasta el jugador desde la recepción, menos posibilidad tiene de ser bloqueado. Su ángulo de tiro determinará el arco que describa su lanzamiento y, a mayor arco, mayor puntuación al entrar el balón en el aro. La velocidad con que se mueve también es registrada, lo mismo que el ángulo de sus piernas: a menor flexión de sus rodillas, más estable será su posición para guiar la pelota. Las métricas de cada uno de estos factores se registran individualmente para cada tiro, generando el promedio de esa sesión de entrenamiento, y la de todas las sesiones anteriores. De esta forma el jugador puede consultar el análisis de su juego y su evolución. Pero también revisar sus jugadas individuales, haciendo zoom sobre ellas, o reproducirlas en slow-motion. Y, además, compartir estos datos con su entrenador o preparador, y con el resto del equipo, si está en uno.

Como afirma el propio David Lee, HomeCourt se basa en la “ciencia del tiro”. Una disciplina iniciada hace una década, gracias al trabajo del ingeniero aeroespacial Larry M. Silverberg. Muy aficionado al baloncesto, quiso aplicar su especialidad científica a este deporte. Y lo hizo estudiando miles de simulaciones en 3D que recreaban situaciones de juego real. Llegó a la conclusión de que existían una serie de variables que determinan el éxito del tiro a canasta. Publicadas en el paper “Optimal release conditions or the free throw in men´s basketball”, son las mismas que analiza esta aplicación.

 

Sobre esta base científica, la app ha añadido un desarrollo tecnológico mixto, que une inteligencia artificial y realidad aumentada (AR), de cuya aplicación al rendimiento deportivo hablamos anteriormente. Mediante AR, HomeCourt explota la capacidad de reconocer objetos integrada en los dispositivos inteligentes. A ello le suma una función que es capaz de identificar dos objetos dominantes en la imagen: el balón y el jugador, descartando todo lo demás. El papel de la inteligencia artificial es tomar esas imágenes, y acumular información sobre ellas en una red neuronal, que permite aprender al algoritmo. A estas alturas, y cuando suma ya 10 millones de tiros, procedentes de los 150 países en que se emplea, sus métricas se han vuelto muy precisas.

 

Hasta aquí las ventajas de la app. Una de las primeras limitaciones con que se encuentra el usuario es que está diseñada únicamente para productos Apple. Según explica David Lee no puede haber versión para Android, porque de momento ese sistema no cuenta con chips capaces de hacer funcionar a suficiente velocidad los algoritmos de inteligencia artificial de HomeCourt. Superado este inconveniente, y si se dispone de un iPhone6, o un iPad de las últimas generaciones, enfrentamos el problema de las canchas. El campo debe tener líneas claras y visión despejada. Es decir, las clásicas canchas urbanas dentro de “jaulas” pueden impedir que la aplicación identifique correctamente al jugador y a la pelota. Otro factor fundamental es que el balón sea lo más oficial posible, especialmente respetando el color naranja.

 

En cuanto a la privacidad, una preocupación creciente, no hay que perder de vista que esta app, incluso siendo de pago, precisa los vídeos de juego de los usuarios para seguir enriqueciendo la precisión de sus métricas. Por tanto, la empresa usa los vídeos de cada jugador, aunque no los relacione con sus datos. Para protegerse, cada usuario puede elegir si su perfil es público o privado, y aprobar o descartar seguidores. Aunque dado que una de las utilidades de esta app es llamar la atención de buscadores de la NBA, compartir es casi obligado para el aspirante a profesional.

 

Por su capacidad de análisis, la aplicación llamó la atención de Steve Nash, el mejor lanzador de tiros libres en la historia de la NBA. Hoy retirado, su porcentaje de aciertos fue del 90%, muy superior a la media de los profesionales, habitualmente situado entre el 70-75%. Nash fue uno de los principales inversores en la ronda inicial de financiación de esta app, que obtuvo 4 millones de dólares. Lo hizo porque, en su opinión, demostraba que un magnífico jugador como él no era fruto de la casualidad: podía crearse analizando su juego y corrigiendo sus errores.

 

También jugaría un papel fundamental en su desarrollo el ejecutivo de la NBA Sam Hinkie, a quien le pareció que HomeCourt venía a proporcionar la solución, buscada durante décadas, a dos problemas del baloncesto. El primero, el coste de crear un gran jugador, para el que es imprescindible la observación directa del entrenador sobre su jugador, y los análisis de su juego con lápiz y papel o con costosos sensores. Algo que no todos los amateurs pueden permitirse. Y el segundo, la capacidad de las grandes ligas para identificar a los jóvenes más prometedores. Si el jugador decide compartir sus métricas y destaca, llamará la atención de los managers de la NBA que, ahora, y gracias al acuerdo entre la empresa desarrolladora y la liga, tienen en esta app una herramienta de prospección más.

 

Aunque es posible que la clave detrás del éxito de HomeCourt pase desapercibida. Y es que por su desarrollo y características refleja una realidad fundamental en el mundo deportivo de hoy: la necesaria unión entre aficionados, desarrolladores tecnológicos y profesionales del deporte. Solo los equipos multidisciplinares, compartiendo objetivos comunes, están logrando avances. En el desarrollo de HomeCourt han resultado fundamentales los ingenieros informáticos como David Lee, los aficionados que han enriquecido la red neuronal con su juego, y los jugadores y ejecutivos de la Liga NBA. ¿El futuro del deporte? Más bien su presente.

 

Martín Sacristán

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