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mayo 14, 2021

Metrica Sports y el BIHub, empoderar el fútbol desde la base a través de la tecnología

Análisis y Tecnología Deportiva

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El análisis táctico en el fútbol ha experimentado un gran desarrollo en las últimas décadas, en gran medida potenciado por la tecnología. En este contexto, el vídeo es el código o lenguaje más eficaz para la comunicación entre técnicos y jugadores. Actualmente, el intercambio de información se puede ver enriquecido por gráficas, flechas, mapas de calor y otro tipo de presentaciones de las estadísticas del juego cuyo uso es cada vez más frecuente. Sin embargo, el vídeo sigue siendo el medio ideal para transmitir conceptos porque es lo más cercano a la realidad del fútbol. De hecho, los jugadores, desde que son pequeños, desarrollan una capacidad espacio-temporal extraordinaria para entender vídeos.  

En el FC Barcelona, después de cada partido, los staff técnicos reciben análisis de los partidos y de cada jugador. Con los datos que se generan cada partido, los científicos de datos del club junto con los técnicos han sido capaces de generar algoritmos que ayudan a entender el juego del fútbol en general y del ADN Barça en particular. Atrás han quedado las estadísticas que contabilizaban número de pases, pases completados, o remates entre los tres palos. Con una sencilla opción, el algoritmo sirve para obtener la información sobre, por ejemplo, cuánto tiempo ha estado un jugador en un espacio y cuántos canales de comunicación tenía de acuerdo con los criterios que requiere este sistema. 

Si antes había que trabajar con ordenadores y editores de vídeo unas cuatro o cinco horas para conseguir esta información de cada partido, actualmente, todo esto puede automatizarse para obtenerse en un lapso de cinco minutos. Solo hay que aplicar los algoritmos desarrollados por el club sobre los datos registrados y hacer un clic. A partir de las nuevas fuentes de datos, como el dato posicional, se puede contextualizar el juego y analizar las dinámicas de comportamiento en el espacio y en el tiempo.

Así surgen preguntas complejas que implican un entendimiento más profundo del juego: ¿cómo se comportan los jugadores cercanos al balón?, ¿se ofrecen opciones de pase al compañero?, ¿cómo se dispone el equipo en el campo con balón y sin balón?, ¿cómo cambia esta disposición de acuerdo al rival, al marcador, al tipo de presión recibida?, ¿cuánto contribuye un jugador con la producción del equipo?, ¿dónde se genera el espacio libre? y tantas otras.

Con estas herramientas también es posible tener un acceso inmediato a todos los datos de una temporada y enlazarlos con el vídeo para ofrecer al entrenador la capacidad de interpretar el juego de forma más amplia y completa. En términos generales, en el Barça el uso de las nuevas tecnologías se ha orientado a la automatización de labores técnicas. Un objetivo que se logra con un uso de los datos en dos dimensiones. Por una parte, para entender las dinámicas del juego desde la complejidad intrínseca propia de este deporte; y por otra parte, para automatizar el análisis descriptivo del juego que hasta ahora asumían los humanos a través del etiquetado de jugadas. 

Así es como se libera de tiempo a estos profesionales para que puedan dedicar la mayor parte de su tiempo a aportar mucho más valor, ya que dedican sus esfuerzos a actividades intelectualmente más ricas. Se han rescatado tres cuartas partes aproximadamente de la jornada de trabajo de un técnico. Sin dedicar prácticamente el 80% de su tiempo a tareas mecánicas como antes, ahora pueden estudiar, reflexionar y analizar el juego con mucha más profundidad. Se trata de aportaciones a la comunidad científica que el club ha compartido públicamente, esta es una de las premisas de sus departamentos de investigación.

Por su parte, Metrica Sports ha desarrollado el software Play. Una aplicación que ha iniciado un proceso de cambio en todos los niveles del deporte de la mano de la democratización tecnológica. Es el mismo caso que otras iniciativas en el club como las cámaras autónomas guiadas por IA de Pixellot que están instaladas en Ciutat Esportiva Joan Gamper. En su caso, igual que hace el Barça con su herramienta, a partir de los algoritmos puede detectar lances del juego en los vídeos. Un proceso que pone a disposición de cualquier técnico la información que quiere transmitir en vídeo a sus jugadores casi instantáneamente.

En la actualidad, Metrica Sports ha orientado su estrategia empresarial a hacer que estas herramientas que se están empleando en el fútbol profesional, estén disponibles también para los países con menos recursos y los deportistas amateurs. “Empoderando a la base, se beneficia el fútbol profesional”, sostiene el CEO de Metrica, Rubén Saavedra. Tan solo se trata de aprovechar el abaratamiento de los procesos que ha traído la evolución tecnológica. Hace siete años, cuando la Inteligencia Artificial estaba dando sus primeros pasos, obtener los datos de tracking de un partido podía costar cinco mil euros, ahora cuesta diez veces menos.

Con esta reducción de costes, Saavedra y sus socios se plantearon desarrollar una tecnología que permitiera obtener los datos de tracking de cualquier vídeo. Cuando colgaron un software en Internet, comprobaron que el 95% de las descargas que se realizaban eran de usuarios que no podían pagar más de mil euros anuales para sacar los datos de los partidos de su equipo. Por eso decidieron dar un paso más allá y ofrecerlo directamente de forma gratuita. Solo se cobra por opciones que se pueden ir implementando y aumentando la calidad o precisión de los análisis, según lo que se demande, pero las funciones básicas están abiertas universalmente. 

Este programa se ha difundido por todo el mundo con más de diez mil descargas. Solo les quedan dos países para estar en todo el planeta. En lugares con menos recursos, la herramienta está teniendo un crecimiento exponencial conforme se ha ido descubriendo en el fútbol local. En este momento, un entrenador de categorías inferiores que compagine su cargo con otro trabajo por fin tiene tiempo para poder hacer análisis de sus partidos equivalentes a los que hasta ahora solo podían realizar en la elite. Además, para los jóvenes, igual que para los profesionales, es esencial poder analizar el juego con su entrenador con dibujos y gráficos, porque gamifica el estudio del deporte, algo esencial ante la oferta de estímulos que tienen las nuevas generaciones. 

También hay un retorno de conocimiento. Una de las ventajas más importantes de poner un programa gratuito en el mercado es que se puede aprender de los usuarios. Para empezar, porque el software de Metrica Sports hay mucha gente que lo está empleando para otros deportes, según se ha podido comprobar en las redes. Desde cricket a hockey sobre hielo e incluso polo. Un fenómeno que Metrica ya había observado antes al compartir de forma gratuita datos anónimos de partidos y estudiar las funcionalidades e ideas nuevas que surgían de analistas que tenían talento, pero no acceso a datos.

Para el scouting, esta herramienta también ha supuesto una revolución. Metrica recibe peticiones de clientes que le entregan vídeos de partidos de un jugador que ha dado números interesantes en la estadística para obtener todos los datos de “contexto” con su software, es decir, cómo se mueve en relación a los rivales, su velocidad máxima, carga física, metros recorridos a alta intensidad por partido… Una cantidad importante de detalles que no era tan fácil detectar a ojo con exactitud.

Para realizar un informe sobre un jugador siempre hará falta una valoración subjetiva y basada en el conocimiento de la experiencia humana, pero ahora los ojeadores podrán enriquecer sus análisis con una visión mucho más completa y sobre todo precisa de las características de un jugador. Por otra parte, se abre la puerta a los estudios retrospectivos. Los clubes que tienen todos los partidos grabados de un jugador exitoso salido de su cantera, pueden obtener todos sus datos con este software y buscar dónde empezó a mostrar que marcaría la diferencia. Los procesos de selección y ascenso de categoría en las canteras tendrán menos margen de error.

Conforme lo vayan permitiendo los avances tecnológicos, el gran objetivo de estas herramientas es aportar los datos en tiempo real, haciendo que esta información revolucione el juego. La mejora de la tecnología disponible también permitirá una mayor precisión en la identificación de los jugadores tras la detección automática, algo que hoy todavía requiere algunas correcciones manuales. Aunque el hito más importante al que se llegará a medio plazo será la universalización del algoritmo. Poner al alcance de todos un software que analice los datos según unos criterios predeterminados de estilo de juego. De esta manera, un grupo de amigos podrá jugar un partido en su barrio que, tras ser extraídos los datos con el ordenador, tendrá conclusiones e indicaciones según el criterio de un entrenador consagrado que hayan elegido. Las ideas de las mentes más brillantes de la historia del fútbol, estarán al servicio de todo aquel que practique este deporte para que pueda mejorar.

La Inteligencia Artificial está muy lejos de poder sustituir a la humana o replicarla, pero sí puede aumentar su potencial. Ahora, las decisiones clave se podrán tomar antes, con mayor anticipación. En aspectos más ambiguos, habrá menos dudas. Aplicados estos avances tecnológicos al fútbol desde la base, la calidad de este deporte se verá multiplicada a todos los niveles.

Álvaro González

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